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Gary Neal: El cielo como límite
Estrella del Unicaja en este Playoff tras multiplicar su rendimiento de la liga. Con minutos y una confianza a tope, afronta el choque contra Regal Barça sin una ansias de revancha, cree que el duelo estará al 50% y que su único límite es el cielo


Gary Neal, soberbio en La Fonteta (ACB Photo / M.A.Polo)

Redacción, 26 Mayo 2010.- “Veía la Final Four y comprobaba que el Barça es el mejor equipo de Europa. Ojalá juguemos contra ellos en semifinales”. Las palabras de Gary Neal en una jugosa entrevista concedida al Diario Málaga Hoy, antes de la última jornada de la liga regular, no pudieron resultar más premonitorias.

Tras vencer al Power Electronics con el factor cancha en contra, el Unicaja se mete en semifinales para intentar dar la sorpresa ante el vigente campeón y líder absoluto de la liga. Sus opciones pasan, entre otros factores, por una puesta en escena del escolta norteamericano tan impactante como la vista en la anterior ronda de Playoff, en la que ha multiplicado su nivel. En los dos últimos partidos, topes en cuanto a minutos de juego desde su llegada, ha promediado 17,5 puntos (9,6 hacía en la regular) y 14 de valoración (6,8), aunque su importancia ha ido más allá de los números.

Pesadilla para Rafa Martínez en el primer partido, su peso fue tal que, en los 13 minutos en los que estuvo en el banquillo, su equipo perdió por un tremendo parcial de 36-16, ganando por otro no menos apabullante 46-67 con su presencia en el parqué, para una diferencia global de +41 en el encuentro. Por si faltaba algo, en Málaga mantuvo al equipo con vida en sus peores momentos e incluso se inventó de la nada un triple decisivo (80-73, min.37) que dejó sentenciada la eliminatoria

El máximo anotador cajista en el Playoff, tercero en total de la ACB, promedia un 70% en tiros de 2 y un 50% en triples, mostrando su mejor versión desde que llegó el pasado mes a la capital costasoleña procedente de la Benetton. ¿La explicación a tal mejoría? “Es el tiempo de juego. En los últimos dos choques de Playoff jugué bastante. En Valencia estuve 27 minutos en pista y desarrollé un mejor juego. La situación es mejor para mí porque voy elevando mi nivel y aún espero mejorar. En el último encuentro estuve 30 minutos, y eso me da más opciones de sacar mis cualidades y ayudar a mi equipo. En definitiva, el gran cambio viene por los minutos que ahora tengo”.

El máximo anotador de la LEGA, cuyo club de procedencia, la Benetton, paradójicamente ha caído a las primeras de cambio en el Playoff, está cada vez mejor adaptado y cómodo con los compañeros y el propio club. Su técnico incide en los dos lados de la cancha, para que Neal no sólo sea una fuente de puntos, algo que no basta en un equipo con más alternativas que el de Treviso. “No fue difícil cambiar el rol. La Benetton era un equipo muy joven, con mucho terreno para crecer, en el que yo debía tomar muchas responsabilidades. Aquí en Málaga hay más jugadores de calidad y las expectativas son superiores, se trata de ganar. Las expectativas individuales son inferiores, pero las del equipo son más altas. Honestamente, yo prefiero esto. Todos queremos ganar”, confesaría en la citada entrevista.


El escolta, el referente cajista en la última parte de la liga (ACB Photo / M. Pozo)

Diez días después de aquella previa del choque contra el Caja Laboral que le acabó dando al Unicaja la llave del quinto puesto, Neal se presenta como la principal amenaza para un equipo que le genera cariño por la oportunidad recibida y le suscita, al mismo tiempo, la motivación por las cuentas pendientes tras no poder triunfar allí. Sin embargo para Gary su regreso al Palau no es tan significativo. “No tengo una motivación especial, si eso me gusta por ser semifinales pero no por ser el Barcelona. Tendré la misma que contra el Power Electronics y cualquier otro conjunto de la ACB”-

Neal, que anotó 14 puntos en sólo 17 minutos en la derrota malacitana en Barcelona, se ha propuesto asaltar el pabellón blaugrana para poder sentenciar la serie en casa. “Cuando ves datos como que el Regal Barça no ha perdido aún en casa, sabes que será duro porque ventaja de campo y hay que ganar al menos uno allí”. El escolta no sabe la fórmula del éxito exacta para tumbar al gran favorito, aunque apunta varios ingredientes para un menú que de muchas alegrías por Málaga. “No sé cuál es la clave para ganar al Barça, todo el mundo se lo pregunta y nadie lo sabe. Hay que jugar bien, a un gran nivel, tener buena actitud y no cometer errores en ataque ni defensa. Será complicado, pero si ejecutamos todo lo que estamos ensayando, tendremos opciones”.

Tantas, que Gary se atreve a insinuar que la serie puede ser un cara o cruz. "Diría que la serie está al 50% para cada equipo. Ellos son un enorme conjunto, con muchas individualidades". Sin embargo, apunta otro al factor sorpresa como clave para soñar con la final. "Todo el mundo piensa que Regal FC Barcelona va a ganar la serie y que después ganará el campeonato. La verdad es que nos viene bien, es una gran situación para nosotros”.

Por último, el estadounidense advierte a su afición que su nivel puede ir aún mucho más lejos, algo que espera demostrar en lo que queda de Playoff. “Puedo y debo mejorar, aún no se ha visto lo mejor. Quizás llegue algún partido en el que anote 40 puntos”, contesta entre risas, para añadir otra frase lapidaria: “El cielo es el único límite. Continuaré entrenando duro y espero poder elevar más nivel de mi juego en estas semifinales”.

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